¿Dónde están las 10 mayores minas de uranio del mundo y qué país es el mayor productor?

Al año se extraen 54.752 toneladas de uranio. El posible veto a la extracción de minerales radioactivos en España pone en riesgo la mina que Berkeley quiere crear en Retortillo

La futura mina de uranio de Salamanca pende de un hilo. Los grupos parlamentarios de PSOE y Unidas Podemos han pactado enmiendas al proyecto de Ley del Cambio Climático entre las que se incluye vetar las minas de uranio en España. De salir adelante la enmienda, sería la sentencia de muerte para la iniciativa que la minera australiana Berkeley quería poner en marcha en Retortillo (Salamanca) y que convertiría a España en el único país de Europa con una mina de uranio a cielo abierto. Desde que salió a la luz la noticia las acciones de la compañía han caído un 30% en Bolsa.

¿Qué es y para qué sirve el uranio?

El uranio es un elemento químico usado como combustible en las centrales nucleares. Mediante la fisión de los átomos de uranio se liberan grandes cantidades de energía que son utilizadas para producir electricidad. Una pequeña proporción también sirve para producir isótopos médicos y para la propulsión marina, especialmente naval. Su radiación y su toxicidad pueden provocar fallos en el funcionamiento de órganos, dar lugar a cánceres y defectos genéticos de nacimiento. Aunque el primer paso antes de que todo esto ocurra es extraer el mineral.

La Asociación Nuclear Mundial recoge las minas de uranio más grandes del mundo, las cuales concentran el 55% de la producción mundial (30.032 toneladas):

1. Cigar Lake (Canadá)

Ubicada en el norte de Canadá, es una gran mina subterránea de uranio que concentra el 13% de la producción mundial. En concreto, el último año se extrajeron de ella 6.924 toneladas de este elemento químico. Está administrada en su mayor parte por las compañías Cameco y Orano.

2. Husab (Namibia)

Esta mina a cielo abierto ubicada en Namibia se hace con el segundo puesto gracias a las 3.400 toneladas de uranio que se extrajeron en 2019. La mina, que supone el 6% de la producción mundial, es propiedad mayoritaria de Swakop Uranium (CGN), una compañía en la que el 10% está en manos de Epangelo Mining Company, propiedad del estado de Namibia, y el 90% de Taurus Minerals Limited, propiedad conjunta de China General Nuclear Power Group (CGN) y China Africa Development Fund (CAD).

3. Olympic Dam (Australia)

Olympic Dam es una mina subterránea de cobre, de la que también se extrae oro, plata y uranio. La mina comenzó a operar a finales de 1980 y actualmente es propiedad de la compañía BHP Billiton, la cual extrajo 3.364 toneladas de uranio en 2019, el 6% de la producción mundial.

4. Moinjum & Tortkuduk (Kazajistán)

La mina es copropiedad de las compañías Orano y Kazatomprom y su modalidad de extracción es la lixiviación in situ. Este método permite extraer directamente el mineral de la roca inyectando una solución química a través de pozos perforados en un depósito. Los minerales se disuelven y son extraídos bombeándolos hasta la superficie. Moinjum & Tortkuduk produjo 3.252 toneladas de uranio el año pasado, lo que representa también el 6% de la producción mundial.

5. Inkai (Kazajistán)

Todas las minas de este país que aparecen entre las 10 mayores del mundo siguen el mismo proceso de extracción: la lixiviación in situ. De Inkai se extrajeron 3.209 toneladas de uranio (el 6% del total mundial) y es propiedad de las compañías Kazaktomprom y Cameco.

6. Budenovskoye 2 (Kazajistán)

Kazajistán vuelve a repetir en el ranking con Budenovskoye 2, que pertenece a su vez a la mina Karatau, una de las mayores reservas de uranio en el país. La mina es propiedad de la empresa canadiense Uranium One y la empresa rusa Kazatomprom. De nuevo, el método de extracción es la lixiviación y su producción en 2019 fue de 2.600 toneladas de uranio, el 5% del total mundial.

7. Rössing (Namibia)

Namibia repite en séptima posición con esta mina de uranio a cielo abierto de la que se extrajo en 2019 el 4% de la producción mundial de uranio (2.076 toneladas). En este caso la propiedad recae sobre la minera Rio Tinto Group.

8. SOMAIR (Níger)

Esta mina de uranio al aire libre situada en el país africano Níger comenzó su actividad en 1971 y en 2019 su producción fue de 1.912 toneladas (4% mundial). Actualmente es propiedad de la compañía Orano.

9. Central Mynkuduk (Kazajistán)

Las dos últimas posiciones del ranking las ocupan las minas del país asiático. Su producción fue de 1.964 toneladas de uranio (3% del total mundial) y es propiedad de la compañía rusa Kazatomprom.

10. South Inkai (Kazajistán)

En último lugar, South Inkai concentra el 3% de la producción mundial de uranio (1.601 toneladas en 2019). La mina es propiedad de las empresas Uranium One y Kazatomprom y de nuevo, usan el método de lixiviación in situ.

Por países

Al año se extraen 54.752 toneladas de uranio en el mundo. Como ha quedado reflejado en el ranking, Kazajistán produce la mayor parte (42% del suministro mundial en 2019), seguido de Canadá (13%) y Australia (12%). En el lado contrario, Brasil, Malaui, Francia, Alemania, Rumanía y República Checa, contaban con minas de uranio hasta hace apenas seis años que acabaron parando su producción.

Estos son todos los países del mundo en los que se extrae uranio actualmente y las cantidades que producen:

1. Kazajistán: 22.808 toneladas de uranio en 2019.

2. Canadá: 6.938 toneladas.

3. Australia: 6.613 toneladas

4. Namibia: 5.476 toneladas.

5. Uzbekistán: 3.500 toneladas de uranio el pasado año.

6. Níger: 2.983 toneladas.

7. Rusia: 2.911 toneladas

8. China: 1.885 toneladas.

9. Ucrania: 801 toneladas

10. Estados Unidos: 67 toneladas de uranio.

11. India: 308 toneladas.

12. Sudáfrica: 346 toneladas extraídas en 2019.

13. Irán: 71 toneladas.

14. Pakistán: 45 toneladas.