Un antiviral para la hepatitis elimina la infección del coronavirus en siete días

Una sola inyección de peginterferón-lambda resulta eficaz en pacientes con los niveles virales más altos

Una sola inyección de peginterferón-lambda reduce el riesgo de hospitalización en UCI en pacientes Covid-19 graves
Una sola inyección de peginterferón-lambda reduce el riesgo de hospitalización en UCI en pacientes Covid-19 gravesMarcial GuillénEFE

Mientras la ansiada inmunización de rebaño y la distribución de las vacunas se convierten en una realidad efectiva en gran parte del mundo, el envite de la pandemia de la covid obliga a la comunidad científica a buscar soluciones a través de los fármacos disponibles actualmente. Ahora, un estudio clínico ha demostrado que un fármaco antiviral experimental, el peg-interferón lambda usado para la hepatitis, puede acelerar significativamente la recuperación de los pacientes ambulatorios con covid-19, ayudando a que no necesiten ser hospitalizado.

La investigación, publicada ayer en la revista científica Lancet Respiratory Medicine, dirigida por el Dr. Jordan Feld, especialista en hígado del Centro de Enfermedades Hepáticas de Toronto, miembro de la Universidad de Medicina (UHN), podría convertirse en un buen avance para tratar a los pacientes infectados.

“Este tratamiento tiene un gran potencial terapéutico, especialmente en este momento, ya que vemos variantes agresivas del virus que se propagan por todo el mundo y que son menos sensibles tanto a las vacunas como al tratamiento con anticuerpos”, afirma el Dr. Feld, quien también es codirector de la Schwartz Reisman Liver Research Center y la Cátedra R. Phelan de Investigación Traslacional del Hígado en UHN.

Según el estudio, los pacientes que recibieron una sola inyección de peginterferón-lambda tenían cuatro veces más probabilidades de haber eliminado la infección en siete días, en comparación con un grupo tratado con placebo. “Las personas que fueron tratadas eliminaron el virus rápidamente, y el efecto fue más pronunciado en aquellos con los niveles virales más altos.

También vimos una tendencia hacia una mejora más rápida de los síntomas respiratorios en el grupo de tratamiento”, explica el Dr. Feld, quien tradujo su conocimiento del uso de peg-interferón lambda para la hepatitis viral para investigar el tratamiento con Covid-19. En concreto, los participantes con niveles virales más altos (por encima de 1 millón de copias por ml) tenían muchas más probabilidades de eliminar la infección con el tratamiento que con el placebo: 79% en el grupo de tratamiento en comparación con 38% en el grupo de placebo; y los niveles de virus disminuyeron rápidamente en todos los miembros del grupo de tratamiento.

Gráficas con los resultados de los pacientes tratados con peginterferon lambda y los que tomaron un placebo
Gráficas con los resultados de los pacientes tratados con peginterferon lambda y los que tomaron un placeboThe LancetArchivo

Beneficios del tratamiento

La eliminación del SARS-CoV-2 de forma rápida tiene muchos beneficios, particularmente en aquellos pacientes con altos niveles virales, ya que esos casos están asociados con una enfermedad más grave y un mayor riesgo de transmisión a otras personas. Entre los 60 pacientes seguidos en el estudio, cinco fueron a las salas de emergencia con síntomas respiratorios en deterioro.

De ellos, cuatro estaban en el grupo de placebo, mientras que solo uno estaba en el grupo que recibió el medicamento real. Bajar el nivel del virus rápidamente evita que las personas empeoren y probablemente reduce el riesgo de transmitir la enfermedad a otras personas. Esto puede tener un impacto adicional importante en la salud pública. “Si podemos reducir el nivel del virus rápidamente, es menos probable que los pacientes transmitan la infección a otras personas y es posible que incluso podamos acortar el tiempo necesario para el autoaislamiento”, dice el Dr. Feld.

¿Qué es el interferón-lambda?

El interferón-lambda es una proteína producida por el cuerpo en respuesta a infecciones virales. Tiene la capacidad de activar una serie de vías celulares para matar los virus invasores. El coronavirus que causa la Covid-19 evita que el cuerpo produzca interferones, que es una de las formas en que evita ser controlado por el sistema inmunológico del cuerpo.

El tratamiento con interferón-lambda activa esas mismas vías de destrucción de virus en las células. Debido a que el interferón activa muchas vías de destrucción de virus, la resistencia debida a las “nuevas cepas” del virus, que podría ser un problema con algunas terapias, no es un problema con el interferón lambda.

El interferón lambda es diferente a otros interferones porque utiliza un receptor que solo está presente en algunos tejidos del cuerpo. Es muy activo en los pulmones, el hígado y el intestino, todos los lugares donde el virus del SARS-CoV-2 puede replicarse, pero no está activo en otros lugares, lo que produce muchos menos efectos secundarios que otros interferones.

Gráficas con los resultados de la comparación de distintos aspectos de los pacientes tras suministrarles el tratamiento y un placebo.
Gráficas con los resultados de la comparación de distintos aspectos de los pacientes tras suministrarles el tratamiento y un placebo.The LancetArchivo

En el ensayo, los tratados con interferón lambda tuvieron efectos secundarios similares a los que recibieron placebo. Así, el peginterferón-lambda (utilizado en este estudio) es una versión de acción prolongada del fármaco desarrollado por Eiger BioPharmaceuticals, que puede administrarse como una sola inyección debajo de la piel con una aguja diminuta (como la insulina).

Pasos a seguir

Los hallazgos publicados ahora en Lancet responden a un estudio de fase 2, doble ciego, aleatorizado realizado en Toronto, con un total de 60 participantes, 30 que recibieron el fármaco mientras que 30 recibieron placebo. El estudio se llevó a cabo de mayo a noviembre de 2020, con referencias de seis centros de evaluación ambulatoria. Con estos resultados positivos, se planea iniciar un gran ensayo de fase 3 en un futuro próximo. Se están realizando estudios adicionales en la Universidad de Toronto, la Universidad de Harvard y la Universidad Johns Hopkins con peginterferón-lambda en pacientes hospitalizados y en entornos donde se puede usar para prevenir infecciones en aquellos que han estado expuestos.