200 fármacos ya aprobados tienen potencial contra la covid

Un estudio de la Universidad de Cambridge detecta su poder antiviral, aunque solo 40 de ellos han entrado en ensayos clínicos

Micrografía electrónica de barrido coloreada de una célula apoptótica (rojo) infectada con partículas del virus SARS-COV-2
Micrografía electrónica de barrido coloreada de una célula apoptótica (rojo) infectada con partículas del virus SARS-COV-2Handout .via REUTERS

Uno de los hechos más relevantes que ha demostrado la pandemia es la necesidad de invertir en ciencia y que la colaboración entre científicos es necesaria para conseguir lo que se pensaba imposible. En apenas un año, desde que comenzó todo en Wuhan, los mayores expertos del mundo se han unido para crear nueve vacunas ( Pfizer, Moderna, AstraZeneca, Janssen, Sinophar, Sinovac, Sputnik V, CanSinoBIO, Novavax y Curevac) que han pasado los controles habituales. Y no son las únicas. Actualmente, científicos en todo el planeta están probando más de cien vacunas que ya han sido registradas en la Organización Mundial de la Salud.

Si bien el avance es notable, el dinero y el tiempo invertido también es enorme y otros científicos buscan caminos alternativos a todos los pasos necesarios para desarrollar y ensayar una vacuna. ¿La opción más directa? Analizar medicamentos ya aprobados que podrían actuar contra el SARS-CoV-2. Y precisamente eso es lo que ha hecho un equipo liderado por Tony Kouzarides, director del Instituto de Terapéutica Milner, en la Universidad de Cambridge. La respuesta corta es que han identificado 200 medicamentos ya aprobados que se prevé que actúen contra la Covid-19. De ellos apenas una quinta parte están siendo evaluados contra el virus.

Para llegar a esta conclusión, publicada en Science Advances, el equipo dirigido por Kouzarides básicamente utilizó la inteligencia artificial en primera instancia, para identificar todas las «llaves» que usa el virus para entrar en nuestro cuerpo: proteínas, enfermedades previas, moléculas, etc. Con este mapa en la mano, el siguiente paso fue determinar qué fármacos actuaban en todos estos caminos y de qué forma.

El equipo de Kouzarides utilizó modelos informáticos para realizar una criba entre casi 2.000 medicamentos aprobados e identificó 200 medicamentos que podrían ser efectivos contra la Covid-19. Cuarenta de ellos ya han entrado en ensayos clínicos, lo que, según los investigadores, respalda el enfoque que han adoptado.

Cuando los investigadores probaron un subconjunto de los medicamentos implicados en la replicación viral, encontraron que dos en particular, un medicamento antipalúdico y un tipo de medicamento utilizado para tratar la artritis reumatoide, eran capaces de inhibir el virus.

“Al observar las miles de proteínas que desempeñan algún papel en la infección por SARS-CoV-2, ya sea de forma activa o como consecuencia de infecciones, hemos podido crear una red descubriendo la relación entre estas proteínas –explicaba Kouzarides–. Con esta información utilizamos las últimas técnicas de aprendizaje automático y modelado por ordenador para identificar 200 medicamentos aprobados que podrían ayudarnos a tratar la Covid. 160 no se habían relacionado con esta infección hasta ahora. Esto podría darnos muchas más armas en nuestro arsenal para luchar contra el virus”.

Luego llegó el segundo paso: determinar cómo estos medicamentos atacan al virus y en qué etapa lo hacen. Utilizando un análisis de redes neuronales artificiales, el equipo clasificó los medicamentos según el papel en la infección por SARS-CoV-2. Así, etiquetaron aquellos que se dirigían a la replicación viral y los que se dirigían a la respuesta inmune. Luego tomaron un subconjunto de los involucrados en la replicación viral y los probaron utilizando líneas celulares derivadas de humanos y primates no humanos. Dos fármacos, la sulfasalazina (utilizada para tratar la artritis reumatoide y la enfermedad de Crohn) y el proguanil (un fármaco antipalúdico), mostraron una importante capacidad para reducir la la replicación viral del SARS-CoV-2 en las células, lo que indica que allí se encuentra un importante potencial para el tratamiento y la prevención de infecciones. Y estos son apenas un par de los fármacos conocidos que ya mismo podrían utilizarse en esta pandemia.

Pero lo interesante, como destacan muchos expertos es acabar con ésta y al mismo tiempo estar preparados para las próximas pandemias. Porque habrá otras en el futuro, según Namshik Han, director de Investigación Computacional e IA del Milner Therapeutics Institute.