La primera máquina cuántica hito científico del año según «Science»

La revista Science calificó hoy como Descubrimiento del Año un aparato cuyo movimiento sólo puede explicarse por las extrañas reglas de la mecánica cuántica que desafían el "sentido de la realidad".

"Hasta este año todos los objetos fabricados por los humanos se han movido de acuerdo con las leyes de la mecánica clásica", indicó la revista de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS por su sigla en inglés) que cada diciembre distingue el Descubrimiento más significativo del Año.

Sin embargo, en marzo, un grupo de investigadores de la Universidad de California, en Santa Bárbara, diseñó un aparato "que se mueve en maneras que sólo pueden describirse como mecánica cuántica, la serie de reglas que gobierna el comportamiento de cosas diminutas como moléculas, átomos y partículas subatómicas".

Este particular descubrimiento ha sido el primero de un grupo de diez finalistas, entre los que estuvieron una gelatina vaginal, probada en mujeres sudafricanas que redujo en casi el 39 por ciento el riesgo de infección con el VIH; y una píldora profiláctica que redujo en casi el 44 por ciento las infecciones.

El prototipo de máquina cuántica "abre la senda para una miríada de aparatos experimentales y quizá para pruebas de nuestro sentido de la realidad", afirmaron los editores de Science.

La teoría cuántica indica que un objeto muy pequeño puede absorber energía sólo en cantidades limitadas, jamás puede permanecer perfectamente quieto, y puede estar, literalmente, en dos sitios al mismo tiempo.

Los físicos Andrew Cleland y John Martinis diseñaron un prototipo de máquina que consiste en una diminuta paleta metálica de semiconductor -nitruro de aluminio recubierto de aluminio- visible a plena vista, e hicieron que "bailara"con un ritmo cuántico.

Primero enfriaron la paleta hasta que alcanzó su estado fundamental, esto es, el estado energético más bajo permitido por las leyes de la mecánica cuántica, algo que los físicos han intentado durante mucho tiempo.

Posteriormente, aumentaron la energía del pequeño aparato en sólo un quántum para producir un estado de movimiento puramente cuántico-mecánico. Como describe el artículo, el aparato vibrante "es tan largo como ancho es un cabello".

Según el artículo de Science, los físicos lograron poner el aparato en ambos estados al mismo tiempo, por lo cual vibró simultáneamente un poquito y mucho, un fenómeno extraño permitido sólo por las leyes de la mecánica cuántica.