Descubren una estrella neutrón que duplica al Sol

Investigadores del Observatorio de Radio Astronomía Nacional en Charlottesville (Estados Unidos) han realizado la medición más precisa hasta el momento de la masa de una estrella neutrón y han determinado que la estrella tiene aproximadamente el doble de la masa que constituye al Sol.

Según los autores del trabajo, difundido en "Nature", la medida, posible por un efecto de relatividad general, plantea una importante restricción a la naturaleza de la materia ultra-densa que forma los núcleos de las estrellas neutrón.

El objeto conocido como J1614-2230 es un pulsar de milisegundo binario, una estrella neutrón que rota a más de 300 revoluciones por segundo, en una órbita mutua con otra estrella que la acompaña.
Los púlsares de milisegundo son cronómetros muy estables. En el caso de J1416-2230, los cambios sistemáticos de incluso unos pocos microsegundos en los tiempos de llegada de sus pulsos de radio pueden detectarse y medirse.

Los científicos, dirigidos por Paul Demorest, midieron un efecto llamado el retraso de Shapiro, un aumento en el tiempo de viaje de los pulsos causado por el paso de las ondas de radio a través del campo gravitacional de la estrella compañera. Debido a que este retraso varía de forma sistemática a medida que el pulsar y la estrella orbitan entre sí, su amplitud puede medirse de forma precisa, lo que permite a su vez una medición exacta de la masa de la estrella compañera y a partir de ello y las características orbitales del sistema, la masa del pulsar.

Los autores informan de una masa del pulsar de 1,97 +- 0,04 masas solares, significativamente superior del récord preciso previo de 1,67 +-0,01 masas solares y lo suficientemente elevado para descartar casi todos los modelos actuales propuestos sobre la materia de las estrellas neutrón que implican partículas exóticas, como hiperones, condensados de kaon o quarks libres.