Así fue el espectacular despegue del James Webb, el proyecto espacial más caro de la historia

El telescopio de 10.000 millones de dólares James Webb ya se encuentra de camino a su destino

Después de haber sido aplazado en varias ocasiones, por fin podremos ver el lanzamiento del James Webb, el mayor telescopio jamás enviado al espacio. Han sido 10 años de retrasos y 10.000 millones de dólares, demasiadas horas de trabajo para llevar la cuenta y, sobre todo, un acúmulo inenarrable de expectación.

Su importancia está clara: el telescopio cuenta con una resolución sin igual, siendo capaz de explorar una frecuencia de luz invisible para la mayoría de telescopios (infrarrojo medio) y gracias a la cual podrá profundizar en las regiones más lejanas y antiguas del espacio.

El telescopio no sustituirá al famoso Hubble, porque trabajan de forma diferente, pero lo complementará. Gracias a él podremos ver cómo se forman los planetas y las estrellas, cómo son los mundos que hay más allá del sistema solar e incluso contemplar agujeros negros.

Desplegando el universo: El lanzamiento del Telescopio espacial James Webb

RETRANSMISIÓN DEL LANZAMIENTO EN DIRECTO:

  • 13:10: El Telescopio Espacial James Webb está plegado dentro de la cofia del cohete Ariane 5. Las condiciones meteorológicas son propicias para el lanzamiento y, si todo sigue en orden, a las 13:20 comenzará el despegue desde la base de Kourou, en la Guyana Francesa.
  • 13:18: Durante estos últimos minutos, los controladores comprueban y confirman que todo está en orden. Parece que el despegue se realizará con total puntualidad.
  • 13:19: Entramos en el último minuto de la cuenta atrás y se confirma que todos los controles siguen lo esperado.
  • 13:20: Los motores han entrado en ignición y el Airane 5 ha despegado.
  • 13:21: La trayectoria de ascenso es nominal, esto es, sigue lo que estaba calculado.
  • 13:22: En este momento, el Airane ya ha alcanzado los 40 kilómetros de altitud y una velocidad de 2 kilómetros por segundo.
  • 13:23: Ha tenido lugar la separación de la etapa inferior del cohete según lo previsto.
  • 13:23: El cohete ha alcanzado los 100 kilómetros de altitud lo cual significa que ha llegado al límite a partir del cual consideramos que empieza el espacio. Es la conocida línea de Kármán.
  • 13:24: Se han separado correctamente las dos partes de la cofia que protegía al telescopio espacial James Webb de la fricción con la atmósfera, dejándolo expuesto al frente del cohete.
  • 13:25: La trayectoria sigue perfectamente nominal y los controladores indican que está siendo un vuelo relativamente sencillo.
  • 13:28: El telescopio ha recorrido ya una trayectoria de 1000 kilómetros, prácticamente como si cruzara la península en tan solo 8 minutos.
  • 13:28 El cohete ha alcanzado una altura de 235 kilómetros y su ascenso se ha estabilizado a la espera de que se activen los propulsores que lo pondrá de camino a su verdadero destino, a un millón y medio de kilómetros de la Tierra.
  • 13:29: La etapa principal se ha separado y los propulsores están activados.
  • 13:30: En los últimos segundos el telescopio ha perdido unos 30 kilómetros de altura, según lo esperado dentro de la maniobra en dientes de sierra que ayudará a sacarla de la órbita terrestre.
  • 13:31: La trayectoria sigue siendo nominal y su velocidad alcanza los 7,5 kilómetros y está en ascenso debido a la caída controlada.
  • 13:34: El descenso ha llegado a su punto más bajo con 179 kilómetros de altura y 8 kilómetros por segundo. Comienza el segundo ascenso dentro de esta maniobra de dientes de sierra.
  • 13:36: La trayectoria sigue siendo nominal, la velocidad está en ascenso con 8,27 kilómetros por segundo y una altura de 190 kilómetros.
  • 13:40: La pendiente del segundo ascenso crece notablemente, habiendo recuperado la altura perdida y rozando los 9 kilómetros por segundo.
  • 13:43: La trayectoria sigue siendo nominal y en apenas 4 minutos el James Webb se separará de la etapa superior del cohete, quedando a su suerte en el viaje hasta el punto 2 de Lagrange, que así se conoce el lugar en torno al que orbitará.
  • 13:44: El motor se ha detenido a la altura planeada.
  • 13:47: El telescopio se ha separado correctamente y llegan las primeras imágenes desde el Ariane 5, enfocando la separación del James Webb.
  • 13:50: Ha comenzado el despliegue del James Webb, concretamente de un panel solar que le ayudará a alimentar la electrónica del telescopio.

Durante los próximos 14 días seguirán desplegándose el resto de las partes del telescopio en uno de los procesos más complejos que hemos llevado a cabo en el espacio. En 29 días desde hoy, se calcula que el James Webb habrá llegado a su destino. Una vez allí tendrá que estabilizarse, enfriarse y calibrar algunos sistemas, pero estaremos más cerca que nunca de conseguir las primeras y espectaculares imágenes del James Webb.

Representación artística del telescopio espacial James Webb
Representación artística del telescopio espacial James Webb FOTO: NASA Creative Commons

QUE NO TE LA CUELEN:

  • Aunque las imágenes del telescopio serán espectaculares y nos permitirán observar planetas extrasolares, estrellas en formación, nuevas galaxias e incluso agujeros negros, no debemos confundirlas con los efectos especiales de las películas. La mayoría tendrán un pixelado bastante grosero que no consentiríamos de ninguna cámara fotográfica, pero que para las distancias de las que estamos hablando son una verdadera maravilla sin parangón en la historia de la tecnología.

REFERENCIA (MLA):