Los no fumadores también pueden sufrir cáncer de pulmón: un estudio revela qué lo provoca

Un equipo de investigadores del Instituto Francis Crick de Londres han constatado que la contaminación del aire despierta células viejas y dañadas que se convierten en cancerígenas

Cáncer de pulmón
Cáncer de pulmón FOTO: Dreamstime Dreamstime

Un grupo de investigadores del Instituto Francis Crick y el University College London han descubierto el motivo por el que muchas personas que nunca han fumado padecen cáncer de pulmón. Se trata de unas partículas contaminantes muy pequeñas que se encuentran en el aire.

Las conclusiones del trabajo, presentado en el congreso de 2022 de la Sociedad Europea de Oncología Médica (ESMO), se basan en experimentos realizados sobre las mutaciones en un gen llamado EGFR, presentes en aproximadamente la mitad de las personas con cáncer de pulmón que nunca han fumado.

Según el estudio, en el que participaron casi medio millón de personas residentes en Inglaterra, Corea del Sur y Taiwán, este gen reacciona a partículas en suspensión de 2,5 milímetros de diámetro que se encuentran en los gases de escape de los vehículos y el humo de los combustibles fósiles,

Los científicos del Instituto Francis Crick demostraron que estas partículas contaminantes promovían cambios rápidos en las células de las vías aéreas que tenían mutaciones en EGFR y en otro gen relacionado con el cáncer de pulmón llamado KRAS, conduciéndolas a un estado similar al de las células madre cancerosas.

“Descubrimos que las mutaciones impulsoras en los genes EGFR y KRAS, que se encuentran comúnmente en los cánceres de pulmón, en realidad están presentes en el tejido pulmonar normal y son una consecuencia probable del envejecimiento. En nuestra investigación, estas mutaciones por sí solas solo potenciaron débilmente el cáncer en modelos de laboratorio. Sin embargo, cuando las células pulmonares con estas mutaciones se expusieron a los contaminantes del aire, observamos más cánceres y estos aparecieron con mayor rapidez que cuando las células pulmonares con estas mutaciones no se expusieron a los contaminantes. Esto sugiere que la contaminación atmosférica promueve el inicio del cáncer de pulmón en las células que portan mutaciones conductoras”, explicó el profesor Charles Swanton, del Instituto Francis Crick de Londres y jefe clínico del Cancer Research UK.

Los investigadores consideran que estos nuevos datos allanan el camino hacia nuevos enfoques para la prevención y el tratamiento del cáncer de pulmón. “Las mismas partículas presentes en el aire que se derivan de la combustión de combustibles fósiles, agravando el cambio climático, están impactando directamente en la salud humana a través de un importante y hasta ahora ignorado mecanismo causante de cáncer en las células pulmonares. El riesgo de cáncer de pulmón por la contaminación del aire es menor que por fumar, pero no tenemos control sobre lo que todos respiramos. En todo el mundo, hay más personas expuestas a niveles peligrosos de contaminación del aire que a sustancias químicas tóxicas en el humo del cigarrillo, y estos nuevos datos vinculan la importancia de abordar la salud climática para mejorar la salud humana”, concluyó.