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La imagen más detallada de la nebulosa de jarra de cerveza

El telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO ha captado de forma precisa la estructura de una nube de gas y polvo que rodea a una estrella gigante roja. El nombre de esta nebulosa se debe a su estructura en forma de arco que se asemeja a un recipiente con asa (en inglés se denomina "Toby Jug" a un tipo de jarra de cerveza).

  • Imagen de la zona del cielo que rodea a la nebulosa Toby Jug captada por el telescopio VLT
    Imagen de la zona del cielo que rodea a la nebulosa Toby Jug captada por el telescopio VLT
Madrid.

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11 de octubre de 2013. 01:39h

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Madrid. 11/10/2013

El telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral (ESO, en sus siglas en inglés) ha captado una imagen sorprendentemente detallada de la nebulosa de Toby Jug, constituida por una nube de gas y polvo que rodea a una estrella gigante roja. La forma de arco de esta estructura situada a más de 1.200 años luz de la Tierra, recuerda a una jarra con asa (en inglés se denomina "Toby Jug" a las jarras de cerveza con forma de hombre).

Localizada en la constelación austral de Carina (La Quilla), la nebulosa de Toby Jug, formalmente conocida como IC 2220, es un ejemplo de nebulosa de reflexión. Es una nube de gas y polvo iluminada desde el interior por una estrella llamada HD 65750. Esta estrella, de un tipo conocido como gigante roja, tiene cinco veces la masa de nuestro Sol, pero está en una fase mucho más avanzada de su vida, pese a que, en comparación, es joven, ya que cuenta con unos 50 millones de años.

La nebulosa se creó por la estrella, que pierde parte de su masa lanzándola al entorno espacial, formando una nube de gas y polvo a medida que el material se enfría. El polvo consiste en elementos como el carbono y otros componentes simples y resistentes al calor como el dióxido de titanio y el óxido de calcio (cal). En este caso, estudios detallados del objeto en luz infrarroja apuntan a que el componente que más refleja la luz de la estrella es el dióxido de silicio (sílice).

IC 2220 es visible porque la luz de la estrella se refleja por los granos de polvo. Esta estructura de mariposa celeste es casi simétrica, y se extiende a lo largo de un año luz. Esta fase de la vida de una estrella es muy corta y este tipo de objetos son poco comunes.

Las estrellas rojas gigantes son estrellas viejas que se acercan a la fase final de su evolución. Casi han gastado sus reservas de hidrógeno, que desencadena las reacciones que tienen lugar durante la mayor parte de la vida de las estrellas. Esto causa que la atmósfera de la estrella se expanda de forma considerable. Las estrellas como HD 65750 queman una capa de helio que rodea a un núcleo de carbono-oxígeno, a veces acompañados de una capa de hidrógeno más cercana a la superficie de la estrella.

Dentro de miles de millones de años nuestro Sol también alcanzará la fase de gigante roja. Se espera que la atmósfera solar se expanda más allá de la órbita de la Tierra, engullendo a todos los planetas interiores en este proceso. Para entonces, la Tierra no estará en su mejor momento. El gran incremento de radiación y los fuertes vientos estelares que acompañan al proceso de inflación estelar destruirán toda la vida en la Tierra y evaporarán el agua de los océanos antes de que todo el planeta acabe derretido.

Los astrónomos británicos Paul Murdin, David Allen y David Malin le dieron a IC 2220 el apodo de nebulosa de Toby Jug debido a su forma, similar a una antigua jarra inglesa llamada Toby Jug que les era familiar en su juventud.

Esta imagen se obtuvo como parte del programa Joyas Cósmicas de ESO.

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