¿Quién fue Roland Garros?

De piloto de combate durante la Primera Guerra Mundial pasó a dar nombre al torneo de tierra batida más importante del mundo

Eugéne Adrian Roland Georges Garros nacía el 6 de octubre de 1888 en Reunión, una isla francesa situada en el océano Índico, al este de Madagascar. Apasionado de la aviación, siendo desde muy joven piloto de exhibición, en 1911 ganó una carrera de aviones entre París y Roma y el 23 de septiembre de 1913 entró en la historia de la aviación al convertirse en el primer hombre en cruzar por aire y sin escalas el Mar Mediterráneo. A los mandos de un monoplano Morane-Saulnier de 60 caballos de potencia despegó del aeródromo de San Rafael, en la Costa Azul francesa, a las 5:47 de la mañana, siguió una ruta paralela a la costa de Córcega y Cerdeña y aterrizó en Bizerta (Túnez) ocho horas más tarde con el depósito de su aparato prácticamente vacío. Al año siguiente se unió al ejército francés en el inicio de la Primera Guerra Mundial. Siendo piloto de combate, consiguió cuatro victorias.

Revolucionó las técnicas de combate

Aquí también fue un pionero. Ideó junto al fabricante Raymond Saulnier un mecanismo que permitía disparar una ametralladora frontalmente sin que las balas destrozaran las hélices del motor, un avance que revolucionó las técnicas aéreas de combate durante la I Guerra Mundial.

El 1 de abril de 1915, Garros se convirtió en el primer piloto que derribó un aeroplano enemigo -un aparato alemán de reconocimiento Albatros B11- con el nuevo invento para demostrar así la eficacia real del mecanismo. El 18 de abril de ese mismo año, con cuatro derribos más en su haber, se vio obligado a aterrizar tras las líneas enemigas y tanto él como su aparato fueron capturados por los alemanes, quienes copiaron el sistema de disparo utilizado por Garros e igualaron así su desventaja frente a la aviación aliada. En 1918 Garros logró escapar del campo de prisioneros en el que se encontraba internado y participó en los últimos combates del frente occidental a bordo de un caza Spad hasta que, pocas semanas antes del final del conflicto, su avión fue derribado y falleció.

¿Desde cuándo da nombre al torneo?

Amante del tenis, su nombre llegaría a lo más alto de este deporte una vez muerto. Francia ganaba la Copa Davis a la potente Estados Unidos en su propia casa en el año 1927. Al año siguiente, tenían que defender el título y necesitaban un estadio acorde a esta competición. El Estado francés ofreció unas tres hectáreas de terreno cerca de Porte d’Auteil a la Federación Francesa de Tenis, pero con una condición: que el nombre del estadio fuera Roland Garros, en honor al aviador caído durante la I Guerra Mundial. Con una capacidad inicial de 10.000 asientos, desde aquel año, Roland Garros sirvió como estadio principal durante la disputa del Open de Francia y también otorgó su nombre al torneo.

El aeropuerto internacional de la isla de Reunión, el Roland Garros Airport, también optó por su nombre como homenaje a sus gestas militares. Un monumento a Garros en Bizerta, en el sitio de su aterrizaje, llamado “Roland Garros Place” recuerda, asimismo, la hazaña que le llevó a entrar en la historia de la aviación en 1913.

Su relevancia en Francia era tal que incluso el gigante automovilístico Peugeot fabricó en 1983 un ‘Roland Garros’, en una edición limitada en la versión del modelo 205 durante la celebración del torneo de tenis que lleva su nombre. Tras el éxito de esta edición especial, Peugeot crearía más tarde ediciones Roland Garros de sus modelos 106, 108, 206, 207, 208, 306, 307, 406 y 806.