Sociedad

Así afecta la rabia a los seres humanos

El lavado inmediato y a fondo de la herida con agua y jabón después del contacto con un animal sospechoso es fundamental y puede salvar vidas

El 99% de los casos de rabia en humanos están producidos por un perro infectado. Foto: DREAMSTIME
El 99% de los casos de rabia en humanos están producidos por un perro infectado. Foto: DREAMSTIME

La rabia es una enfermedad vírica infecciosa que acaba siendo mortal en casi todos los casos una vez que han aparecido los síntomas clínicos. En hasta el 99% de los casos humanos, el virus es transmitido por perros domésticos. No obstante, la enfermedad afecta a animales tanto domésticos como salvajes y se propaga a las personas normalmente por la saliva a través de mordeduras o arañazos.

¿Cómo se contagia la rabia?

Existen vacunas antirrábicas que se pueden utilizar como inmunización anterior a la exposición. Se recomienda administrarlas a personas que tengan ocupaciones de alto riesgo, como el personal de laboratorio que trabaja con virus de la rabia y otros lisavirus vivos y las personas que realizan actividades profesionales o personales en las que puedan tener contacto directo con animales que puedan transmitir potencialmente la enfermedad. Para aquellos animales domésticos, también existen vacunas. Es la opción más rentable para prevenir el contagio.

La OMS también recomienda vacunar a las personas que viajen a zonas remotas donde se la rabia sea potencialmente transmisible, como la espeleología o el montañismo. Igualmente, se debe vacunar a los extranjeros que viven en países de transmisión de la enfermedad y a los viajeros que se ven obligados a permanecer durante estancias prolongadas en zonas de alto riesgo.

Síntomas

El periodo de incubación de la rabia suele ser de 2 a 3 meses, pero puede oscilar entre una semana y un año, dependiendo de distintos factores como la localización del punto de inoculación y la carga vírica.

Las primeras manifestaciones son: la fiebre acompañada de dolor o la pérdida de sensibilidad en el lugar de la herida. A medida que el virus se propaga por el sistema nervioso central, se produce una inflamación progresiva del cerebro y la médula espinal que acaba produciendo la muerte.

La enfermedad puede adoptar dos formas:

  • La rabia furiosa, los enfermos presentan signos de hiperactividad, excitación, hidrofobia (miedo al agua) y, a veces, aerofobia (miedo a las corrientes de aire o al aire libre), y la muerte se produce a los pocos días por paro cardiorrespiratorio.
  • La rabia paralítica, representa aproximadamente un 20% de los casos humanos y tiene una evolución menos grave y, por lo general, más prolongada. Los músculos se van paralizando gradualmente, empezando por los más cercanos a la mordedura o el arañazo. El paciente va entrando en coma lentamente y acaba falleciendo. A menudo, la forma paralítica no se diagnostica correctamente, lo cual contribuye a la subnotificación de la enfermedad.

Tratamiento inmediato después una mordedura

El objetivo es impedir que la infección entre en el sistema nervioso central, lo cual provocaría la muerte inmediata. Los pasos que se deben seguir si existe riesgo de contacto con la enfermedad son:
  • La limpieza a fondo y el tratamiento local de la herida tan pronto como sea posible después de la exposición durante un mínimo de 15 minutos con agua y jabón, detergente, povidona yodada u otras sustancias que maten al virus de la rabia.
  • La aplicación de una vacuna antirrábica potente y eficaz conforme a las normas de la OMS.
  • La administración de inmunoglobulina antirrábica, si está indicado.