Dos variantes del coronavirus se unen en una potente mutación

La recombinación podría dar como resultado una variante altamente peligrosa que mezcla la alta transmisibilidad de la variante británica con la resistencia de la variante californiana ante los anticuerpos

Representación tridimensional de la estructura proteica del nuevo coronavirus.
Representación tridimensional de la estructura proteica del nuevo coronavirus.Gianluca Tomasello

Dos variantes del coronavirus SARS-CoV-2 que causa la covid-19 han combinado sus genomas para formar una versión híbrida del virus fuertemente mutada. Esta mutación se ha descubierto en una muestra de virus en California (EE UU) y preocupa a los expertos que alertan de que que podríamos estar en una nueva fase de la pandemia de coronavirus.

Este nuevo virus híbrido es el resultado de la recombinación de la variante B.1.1.7 altamente transmisible descubierta en el Reino Unido y la variante B.1.429 que se originó en California y que puede ser responsable de la reciente ola de contagios en la ciudad de Los Ángeles porque incluye una mutación que la hace resistente a algunos anticuerpos, según informa el medio Newscintist.

El descubrimiento fue realizado por Bette Korber, del Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México, que informó el pasado 2 de febrero, en una reunión organizada por la Academia de Ciencias de Nueva York, que había visto evidencias “bastante claras” de la recombinación en la base de datos de genomas virales estadounidenses.

Las recombinaciones son comunes en los coronavirus, pero hasta ahora no se ha detectado ninguna en el SARS-CoV-2. Si se confirma, este recombinante sería el primero en ser detectado en esta pandemia.

A diferencia de la mutación regular, donde los cambios se acumulan uno cada vez, que es como surgió la variante B.1.1.7, la recombinación puede unir múltiples mutaciones de una sola vez. La mayoría de las veces, esto no confiere ninguna ventaja al virus, pero en ocasiones sí. “La recombinación puede ser de gran importancia evolutiva. Muchos consideran que es la forma en que se originó el SARS-CoV-2.”, según indica François Balloux del University College London.

La recombinación ocurre comúnmente en los coronavirus porque la enzima que replica su genoma es propensa a salirse de la cadena de ARN que está copiando y luego volver a unirse donde la dejó. Si una célula huésped contiene dos genomas de coronavirus diferentes, la enzima puede saltar repetidamente de uno a otro, combinando diferentes elementos de cada genoma para crear un virus híbrido.

La reciente aparición de múltiples variantes del nuevo coronavirus puede haber creado la materia prima para la recombinación porque las personas pueden infectarse con dos variantes diferentes a la vez. De confirmarse, esta recombinación podría dar como resultado una variante altamente peligrosa que mezcla la alta transmisibilidad de la variante británica con la resistencia de la variante californiana ante los anticuerpos.